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Se denomina embalse a un depósito de agua que se forma de manera artificial por una obstrucción en el lecho de un río o arroyo que cierra parcial o totalmente su cauce. En España se emplea ocasionalmente el término pantano con este significado.

La obstrucción del cauce puede ocurrir por causas naturales como, por ejemplo, el derrumbe de una ladera en un tramo estrecho del río o arroyo, la acumulación de placas de hielo o obras construidas por el hombre para tal fin, como son las presas.

Aunque los primeros azudes de derivación y pequeñas presas se remontan a tiempos antiguos, el desarrollo real de este tipo de obras se produce a lo largo del siglo XX, con tasa máxima entre 1950 y 1960. En cualquier caso, la primera gran presa es la de Alsa, construida en 1921.

Como veremos, los mayores volúmenes de embalse se producen en el río Navia (embalses de Salime, con 266 hm3 y Doiras con 114,6 hm3).

En la Demarcación Hidrográfica del Cantábrico existen 54 embalses, que totalizan una capacidad de 94,8 hm3.